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Fuite de gaz dans des stockages souterrains creusés dans les schistes de l’Ohio : les habitants reçoivent des détecteurs de propane

Distribution de détecteurs de gaz dans l'Ohio à proximité des stockages souterrains de propane

Distribution de détecteurs de gaz dans l’Ohio à proximité des stockages souterrains de propane qui laisseraient fuir du propane

Les habitants des communes françaises situées à proximité des cavités minées servant au stockage de grande capacité du propane vont être ravies de l’apprendre : il peut y avoir un risque de fuite dans les stockage souterrains de GPL par remontée de gaz explosifs ! Avis aux habitants des communes de Petit Couronne (76)  Donges (44) Sennecey le Grand (71) Lavera (13) et Salies de Bearn (64) : le propane qui se trouve enterré profondément n’a  pas encore été odorisé au mercaptan. Il est donc impossible d’en détecter la présence au nez si d’aventure du  gaz propane s’échappait des cavités  creusées à plus de 100 mètres de profondeur.

Une fuite de propane près de  Middletown, petite ville industrielle du  Comté de Butler dans l’Ohio, a été détectée en Octobre 2012, nous révèle ces jours-ci le site Internet du journal local  « Columbus Dispatch »  du 11  mars 2013.

Cette fuite  a déclenché une enquête et a mis au jour une  industrie en grande partie inconnue des autorités et non réglementée, qui stocke des gaz explosifs dans des cavernes qui parsèment l’Ohio, selon le journal local.

Le propane a été détecté flottant  autour des puits de surveillance dans une décharge de l’aciériste AK Steel près de Middletown. Mais le propane n’appartient pas à l’aciérie. Le gaz pourrait appartenir à une société de Houston, Enterprise Products, qui, par mesure de précaution, a pris la décision de repomper  le propane de sept des huit cavernes de stockage creusées  dans le schiste à deux kilomètres au sud de l’endroit où les émanations ont été relevées.

Les stockages souterrains de propane, butane et autres gaz liquéfiés tirés  du pétrole brut et du gaz naturel, sont courants aux Etats-Unis. Des centaines de millions de m3 sont entreposés après liquéfaction dans des cavernes, en attente d’être vendus.  L’Ohio découvre qu’il ne régule par ce type d’opérations. Quand aux agences fédérales qui supervisent les questions d’énergie et l’entretien des pipelines, elles ne régulent pas non plus, ou n’ont pas d’informations sur ces opérations.

« Ces cavernes peuvent contenir jusqu’à 1.4 millions de barils de propane, et ce  depuis des décennies » , a dit un porte parole de la société Enterprise Products qui est en train de vider les réservoirs  pour effectuer des tests d’étancheïté avec un gaz ininflammable.

Craignant une explosion, les autorités de Middletown ont fait inspecter tous les égouts ( le propane étant plus lourd que l’air peut s’accumuler dans toutes les parties creuses enterrées ) et toutes les infrastructures souterraines aux alentours. Plus de 70 maisons disposant d’un sous sol et situées dans un rayon d’un kilomètre à la ronde  autour de la fuite, ont été équipées d’un détecteur de propane placé  dans la  cave, détecteur payé par Enterprise Products. Avant d’en recourir à cette solution, la société avait fait des prélèvements sur 250 points chauds le long de son pipeline sur la section nord du centre de stockage, mais aucun de ces tests n’a permis de repérer les vapeurs de propane, découvertes 2 km plus loin dans la décharge de l’aciérie. 

Les responsables de l’Agence de Protection de l’Environnement de l’Ohio et la Direction des Ressources Naturelles de l’Ohio sont en train de déterminer  de quels pouvoirs ils disposent, aux termes de la réglementation, pour s’assurer de la sécurité des opérations dans ces cavernes de stockage. Les stockages de Middletown  sont situées à plus  de 100 km des puits d’injection de Circleville où sont reinjectés dans le sol  une partie  des  énormes quantités d’eaux usées par les très nombreux  forages de gaz de schiste de l’Ohio.

Les propriétaires de maisons ont déclaré qu’ils n’avaient aucune connaissance de la présence d’un stockage de propane  à proximité

Des fuites de  gaz à 2 km des cavernes de stockage

Des fuites de gaz à 2 km des cavernes de stockage

Les cartes géologiques de l’Ohio montrent que le propane est stocké dans les cavernes de Middletown au moins depuis 1963. Ces cavernes ont été creusées dans le schiste approximativement 100 mètres sous terre. 8 cavernes ont été construites . Une est désaffectée depuis plus d’un an.

La société Enterprise, spécialiste de la logistique et du stockage des gaz,  possède  des  cavernes de stockage dans 23 états, selon son site Internet. Un réseau de 34 cavernes qu’elle loue à côté de Mont Belvieu au Texas ( la Mecque américaine du gaz)  peut conternir jusqu’à 100 million de barils.

Les officiels du département de la protection de l’environnement de l’Ohio n’ont entendu parler de ces cavernes que lorsqu’une société de consulting environmental du nom d’Environ International a percé des puits de surveillance pour vérifier la décharge de AK Steel dans le cadre d’une étude. Personne ne s’attendait à trouver du propane dans cette décharge et pourtant les gaz relevés dans les prélèvements contenaient du propane à presque 70 %. Les puits de surveillance laissant aussi passer le propane, il a fallu improviser  des torchères.

Aucun des détecteurs de propane distribués aux propriétaires de la région en Décembre, n’a détecté de propane dans les maisons. Les égouts et canalisations pluviales ont aussi été testées négatives au propane.

Le Directeur chargé des Ressources naturelles, Jim Zehringer a écrit à l’administration en charge des pipelines et de la sécurité des matériaux dangereux, pour demander des instructions. « Apparemment il n’y a aucune autorité qui réglemente ces cavernes de stockage  et c’est un souci pour nous, du fait de notre obligation de protéger les citoyens de l’Ohio »  a écrit Zehringer.

Le porte parole d’Entreprise a dit que les opérations de retrait et de test des cavernes dureront environ un an !

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